Les amplis Kalamazoo 1 et 2: petites boîtes mais gros son !

J'ai le privilège de posséder un Sonny Jr, actuellement l'un des meilleurs amplis pour l'harmonica. Mais la bête pèse son poids... Fortement incité par mon dos à chercher quelque chose de plus transportable, je me suis souvenu que, dans le milieu des années 60, le fabricant américain de guitares Gibson avait sorti de petits amplis réputés être excellents pour l'harmo: les Kalamazoo 1 et 2. Interrogé, mon pote Guy van Eesbeeck, spécialiste "matos" reconnu, me l'a confirmé.
Fabriqués entre 1965 et 1967 à Kalamazoo (Michigan) par une filiale de Gibson, Chicago Musical Instruments (CMI), les Kalamazoo 1 et 2 ont été conçus comme des amplis guitare pour petits budgets. Si le modèle n°2 que j'ai trouvé sur eBay pour une centaine d'euros ne sonne pas terrible avec ma Harley Benton MS JR. III BK (48 euros chez Thomann), pour l'harmo, c'est un vrai bonheur: la saturation est excellente et le son est "sale" sans être agressif.

L'usine Gibson de Kalamazoo en 1984
Les premiers amplis Gibson datent du début des années 30, alors que la firme fondée en 1894 par Orville Gibson eut connu un succès fulgurant en fabriquant des guitares dont la table était creusée et les cordes fixées à un cordier pour en amplifier la résonance.
Ces amplis étaient des "combos" équipés de d'un ou deux haut-parleurs Utah de 5 pouces.
Trois décennies plus tard, les Kalamazoo 1 et 2 étaient en fait des réponses aux petits amplis extrêmement solides conçus à partir des années 40 par Leo Fender, et particulièrement le Champ  dont le circuit 5F1 était considéré le meilleur du moment par les musiciens professionnels. La production des "Zoos" était réputée pour être très variable d'un modèle à l'autre et il n'était pas rare que les schémas diffèrent d'un ampli à l'autre.
Mais alors que, pour ses modèles, Fender utilisait des lampes 12AX7 pour la préamplification, des 6V6GT pour la puissance et des 5Y3GT pour les redresseurs, Gibson utilisait des des 6BQ5s, des 6AQ5s, des  6BM8s ou encore des 7591 pour produire des bécanes de faible puissance destinées à un large public.
Toutefois, pour ses Kalamazoo 1 et 2, mais aussi pour son GA-5 Skylark, Gibson a cloné le circuit 5F1 du Champ, en changeant légèrement les valeurs du composants. Ainsi, les n°1 et n°2 sont pourvus d'une 6BQ5 et d'une 6X4 pour donner environ huit watts de puissance effective. Ils sont en outre dotés d'un haut-parleur CTS de 10 pouces à 8 ohms.
Contrairement à son petit frère, le n°2 dispose, en plus des contrôles "volume" et "tone", d'un trémolo. Placez un "2", trémolo ouvert, de chaque côté d'une scène et vous obtiendrez un effet "Leslie" bluffant.
Ces Kalamazoo sont actuellement très recherchés par les harmonicistes outre-Atlantique qui n'hésitent pas à les "customiser". Voici quelques exemples de modèles 1 (à gauche) et 2 (à droite) "tunés".

Quelles modifications apporter?
(Mise en garde: même débranché, un amplificateur conserve dans ses condensateurs assez d'électricité pour vous tuer! Si vous ne savez pas ce que vous entreprenez, faites vous aider par un spécialiste)
- La sortie de ligne: bien qu'ayant un volume appréciable, un "Zoo" ne projetant que huit watts ne pourra évidemment pas rivaliser avec les "bêtes" que les guitaristes croient utiles de jouer sur scène. Pour pouvoir brancher le "Zoo" sur une sono, il convient donc de le doter d'une sortie de ligne à partir du potentiomètre de volume, point idéal pour se "repiquer" et créer la sortie désirée. Une sortie de ligne n'a aucun effet sur l'impédance.
- La conversion de puissance: elle peut être "musclée" en augmentant les valeurs des condensateurs primaires de découplage de l'alimentation. Cette modification ralentira la "descente" de la puissance transitant vers les lampes mais donnera parallèlement un son moins "crunch".
- Le haut-parleur: les "Zoos" 1 et 2 sont équipés, en série, d'un HP CTS de dix pouces reconnaissable par son étiquette verte. Ceux qui n'aiment pas sa sonorité (il est un peu "rigide") peuvent opter pour un Jensen C10R, dont le cone est un peu plus souple.
- Le transformateur de puissance: celui d'origine étant un peu poussif, il est conseillé de le changer. Ayant pris divers avis auprès de spécialistes, je préconise un transfo Hammond qui donnera davantage de puissance et renforcera quelque peu les fréquences basses.
Attention: éviter à tout prix le modèle de gauche, reconnaissable à  sa têtière argentée ("silver face") alors qu'elle devrait être noire. Il s'agit d'un modèle à transistors que Gibson a sorti quelques mois avant d'interrompre la production de ses Kalamazoo. Et pas de lampes, (généralement) pas de son "blues"!
En revanche, le modèle de droite, dit "brown face" (têtière brune), est à lampes et donc OK...

Alors comment ça sonne? Voici deux exemples. A vous de vous forger une opinion. Moi, j'aime...
                                                                                                               

                                                                                                                                              
                                                                                              

8 commentaires:

  1. De rien... Merci pour ces encouragements.

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  2. Bonjour.
    Je vous contacte car je viens de récupérer un ampli Harmony 305 à lampes dans une brocante.
    Dans celui-ci j'ai trouvé des notes concernant une modification de l'ampli avec les coordonnées de Guy Van Eekbeck.
    Comme vous le mentionnez dans votre article, j'aurais aimé savoir si'il était possible de le contacter pour connaitre un peu l'histoire de cet ampli, son parcours avant d'arriver chez moi. :)
    Dans l’espoir de vous lire...
    Je suis joignable à cette adresse : retrokelu@gmail.com

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    1. je suis guy van eesbeeck et il est vrai que j'ai eu plusieurs amplis H 305 mais je ne sais plus exactement quelle est la modification opérée sur celui que vous possédiez en 2015

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  3. Bonjour, votre site est super interessant. Je suis actuellement à la recherche d'un ampli kalamazoo modele 1 ou 2 mais je ne trouve pas. Pouvez-vous me dire ou je pourrais en trouver un?
    Merci beaucoup

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    1. Je peux fournir un ampli kalamazoo modèle 1, ampli entièrement original encore en 110V

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    2. pour le kalamazoo vous pouvez me contacter par mail :
      guy.vaneesbeeck@skynet.be

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  4. Je recherche un ampli kalamazoo modèle 2, si quelqu'un en a un à vendre !!Merci !

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